Le Prieuré, point cardinal de l'hôtellerie du Gard

Ils ont pris leurs cliques et leurs claques, traversé les 24 arches du pont d'Avignon pour élire domicile au Royaume de France. Trop à l'étroit dans la cité des Papes, les cardinaux se sont, dès le XIVe siècle installés à Villeneuve-lès-Avignon. Où ils ont érigé une multitude de petits palais aux accents italiens pour se loger. Aujourd'hui, ce sont les grands hommes de théâtre, mais aussi les musiciens qui empruntent le même chemin. Pour trouver au Prieuré - l'un de ces anciens palais devenu ensuite couvent, puis quatre-étoiles Relais & Châteaux -, le refuge idéal loin de la folie du festival.Le jardin à peine franchi, nous voilà déjà à l'abri, protégés par une marée verte piquée d'agapanthes mauves tendant leurs corolles vers les cieux tandis que des glycines corail dévalent la tonnelle. Un curé ne retrouverait pas ses ouailles dans ce fouillis. Et c'est ce qui fait tout son charme.Vient le moment de choisir sa chambre parmi les 39 réparties dans trois bâtiments différents. Dilemme cornélien. De la plus classique aux suites, toutes réservent des surprises. Car aucune ne ressemble à sa voisine. Geneviève Charial, propriétaire des lieux avec son époux Jean-André, a parsemé chaque pièce de tableaux, gravures, photos ou croquis de costumes des pièces de théâtre montées par Jean Vilar en son temps au palais des Papes, mêlant meubles anciens et contemporains, jouant des couleurs sur les canapés et les fauteuils, associant une photo de Peter Lindbergh d'un lit défait avec des abat-jour en forme d'oreillers.Mais avant d'en profiter, on réserve une table au restaurant. Fabien Fage, le chef, invente à partir de légumes de la région une cuisine pétillante, osant mélanger écrevisse et foie gras iodé, gariguettes avec un filet d'huile d'olive au basilic. Cette audace lui a valu sa première étoile cette année. Et il ne serait pas étonnant que d'autres lui soient vite attribuées. Y. Y., à Villeneuve-lès-Avignon? Le Prieuré, chambres à partir de 145 euros. Tél.?: 04.90.15.90.15. www.relaischateaux.com

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