L'ampleur de la fonte des glaces bientôt connue grâce à un laser de la Nasa

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La couche de glace s'amenuise dans l'Arctique et le Groenland, accentuant le phénomène de hausse du niveau des océans qui menace des centaines de millions d'habitants des régions côtières du monde entier.
La couche de glace s'amenuise dans l'Arctique et le Groenland, accentuant le phénomène de hausse du niveau des océans qui menace des centaines de millions d'habitants des régions côtières du monde entier. (Crédits : NASA)
La Nasa a lancé samedi son laser le plus avancé jamais placé en orbite, l'ICESat-2, une mission d'un milliard de dollars destinée à révéler l'ampleur de la fonte des glaces sur une Terre qui se réchauffe.

"Trois, deux, un, décollage!" Samedi 15 septembre, l'agence spatiale américaine, la Nasa, a lancé son laser le plus avancé dans l'espace. Baptisé ICESat-2, le satellite d'une demie-tonne a été propulsé par une fusée Delta II depuis la base Vandenberg de l'US Air Force en Californie, a annoncé un responsable de la Nasa sur la chaîne télévisée de l'agence spatiale.

Une mission d'un milliard de dollars "extraordinairement importante"

Cette mission est "extraordinairement importante pour la science", avait plus tôt expliqué Richard Slonaker, responsable du programme ICESat-2 à la Nasa, à des journalistes. Car depuis près de dix ans l'agence ne disposait plus d'un instrument en orbite pour mesurer l'épaisseur des superficies recouvertes de glace à travers la planète.

Avec l'ICESat-2, les mesures seront "extrêmement précises", de l'épaisseur d'un crayon, a assuré un membre de l'équipe, Kelly Brunt. La mission précédente, ICESat, a été lancée en 2003 et s'est achevée en 2009. Grâce à elle, les scientifiques ont appris que la banquise s'affinait et que les surfaces recouvertes de glace disparaissaient des régions côtières du Groenland et de l'Antarctique.

Depuis, des relevés ont été effectués grâce à un avion dans le cadre d'une mission baptisée Operation IceBridge qui a survolé l'Arctique et l'Antarctique. Des "mesures de hauteur et des données sur l'évolution de la glace" ont été récoltées, a expliqué la Nasa.

Réchauffement rapide de la température mondiale

Mais une mise à jour est nécessaire de toute urgence. L'utilisation croissante des sources d'énergie fossile par l'humanité entraîne une hausse constante des émissions de gaz à effet de serre, considérées comme les principaux responsables du changement climatique.

La température mondiale moyenne augmente année après année, les quatre années les plus chaudes des temps modernes ayant été enregistrées entre 2014 et 2017. La couche de glace s'amenuise dans l'Arctique et le Groenland, accentuant le phénomène de hausse du niveau des océans qui menace des centaines de millions d'habitants des régions côtières du monde entier.

Le tout nouveau ICESat-2 devrait aider les scientifiques à comprendre l'ampleur de la contribution de la fonte des glaces à la montée des océans.

 "Quatre millimètres à peine"

"Nous allons être capables de regarder spécifiquement la façon dont la glace évolue sur une seule année", a relevé Tom Wagner, un chercheur du programme cryosphère (glace terrestre) de la Nasa. L'ICESat-2 est équipé de deux lasers --dont un de rechange-- beaucoup plus perfectionnés que le modèle à bord de la mission précédente.

Combiner ces relevés précis avec ceux rassemblés au fil des ans devrait donner un coup de fouet à la compréhension du changement climatique et améliorer les prévisions sur la hausse du niveau des mers, a-t-il ajouté.

Malgré sa puissance, le rayon ne sera pas chaud au point de faire fondre la glace depuis le poste d'observation orbital déployé à quelque 500 kilomètres au-dessus de la Terre, a relevé la Nasa. Il tirera 10.000 fois par seconde, contre quarante fois pour son prédécesseur, ce qui fournira des données beaucoup plus détaillées. Des mesures seront prises tous les 70 centimètres sur la trajectoire du satellite.

"La mission va récolter suffisamment de données pour quantifier les changements annuels d'épaisseur de la couche de glace au Groenland et dans l'Antarctique, même si ce n'est que de quatre millimètres à peine", a indiqué l'agence spatiale américaine.

Outre l'épaisseur et la superficie de la couche de glace, le laser va aussi mesurer la pente sur laquelle elle est posée.

"L'une des choses que nous essayons de faire est de décrypter les changements qui s'opèrent à l'intérieur de la glace, et cela va énormément améliorer notre compréhension en la matière, en particulier dans les régions où nous ne savons pas bien encore comment ils évoluent", a expliqué M. Wagner, citant les grandes profondeurs de l'Antarctique comme l'une de ces zones mystérieuses.

La mission est censée durer trois ans mais le satellite dispose d'assez de carburant pour perdurer pendant une décennie, si ses responsables décidaient de prolonger sa durée de vie.

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Commentaires
a écrit le 17/09/2018 à 11:25 :
L'ampleur de la fonte des glaces? Ont-ils aussi pensé à la non fonte des glaces car cela existe aussi, il me semble!
a écrit le 16/09/2018 à 22:17 :
« La couche de glace s'amenuise dans l'Arctique et le Groenland, accentuant le phénomène de hausse du niveau des océans qui menace des centaines de millions d'habitants des régions côtières du monde entier. (Crédits : NASA) »

Tiens !... c'est nouveau !... l'Arctique qui fait augmenter le niveau des océans en fondant !...une première mondiale...

- Prenez un verre,
- Mettez-y deux ou trois glaçons,
- Remplissez d'eau jusqu'à ras bord,
- Attendez que les glaçons fondent,
- Constatez le résultat !...

Pour le Groenland, je ne dis pas. La fonte de ses neiges ne représenterait à peine 12% de l'élévation du niveau des mers !....
Réponse de le 17/09/2018 à 9:50 :
Faux: la fonte totale des glaces du Groenland représenterait 7 mètres d'élévation du niveau de la mer.
Le risque au Groenland est d'avoir un phénomène de glissement de la calotte glacière vers la mer.
a écrit le 16/09/2018 à 12:09 :
C'est surement une initiative de Donald T. !
Réponse de le 17/09/2018 à 10:12 :
Mais dites moi, c'est que vous avez vachement réfléchis pour écrire ceci non ?

Faites attention quand même hein vous pourriez nous faire une méningite là au moins...

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