Un phénomène connu depuis le XVIe siècle

trois questions à jean-pierre céron Qu'est-ce que le phénomène climatique El Niño ?Il s'agit de mouvements de l'océan Pacifique, où de gigantesques cônes d'eau plus chaude que la normale se forment. Et dérèglent le climat. La variation de deux degrés de l'eau, sur une centaine de mètres de profondeur, modifie profondément la dynamique habituelle atmosphère-océan. Un phénomène de convection s'accentue alors dans l'est du bassin Pacifique, ce qui dope notamment la pluviométrie en Amérique latine. Mais toutes les régions du globe sont potentiellement concernées : l'Alaska se réchauffe, et l'Afrique risque de subir des sécheresses conséquentes.El Niño 2009 sera-t-il sévère ?Le « Niño » 2009 semble tout à fait atypique. Il y a un enfoncement général de la « thermocline » qui nous laisse perplexe. Cette zone tampon entre les eaux superficielles et les eaux profondes, qui chauffe pendant le phénomène El Niño, varie d'ordinaire entre 50 et 150 mètres d'épaisseur. Or cette année, la thermocline atteint 80 mètres à l'est du bassin Pacifique, et jusqu'à 180 mètres à l'ouest ! La réponse de l'atmosphère risque donc d'être plus complexe. Mais ce n'est pas parce que le phénomène climatique s'avère plus intense que ses impacts sur le climat seront plus sévères.A-t-il un lien avec le réchauffement climatique ?Non, El Niño est un épisode récurrent. Au XVIe siècle, les conquistadors espagnols ont pu traverser le désert andin sans problème en raison d'une humidité inhabituelle entraînée par El Niño. Mais la hausse générale des températures provoquée par l'effet de serre interagit forcément avec El Niño : les températures moyennes de l'océan sont désormais plus élevées, et leur variation peut donc entraîner des modifications plus sévères du climat. Interview réalisée par Aline Robert

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