En manque d'eau, le canal de Panama restreint le passage des bateaux pour une durée d'un an

Pour faire face à la sécheresse, le canal de Panama va restreindre le passage des navires pour une durée d'un an. Si ces restrictions risquent d'affecter le commerce mondial, le manque d'eau pourrait également avoir de terribles répercussions sur la population locale qui dépend les lacs Gatún et Alajuela, peu remplis, pour s'approvisionner en eau.
Face à la sécheresse, le canal de Panama restreint pour un an le passage des navires.
Face à la sécheresse, le canal de Panama restreint pour un an le passage des navires. (Crédits : STRINGER)

L'accès au canal de Panama va être restreint pendant un an. L'accès à la voie de passage des navires de marchandises entre l'Atlantique et le Pacifique, sera réduit pendant douze mois. La cause de ces restrictions : un manque de pluies, conséquence du changement climatique et du phénomène climatique El Niño. Long de 80 kilomètres, le canal de Panama offre un accès direct entre la mer des Caraïbes et l'océan Pacifique, ce qui permet de gagner du temps en évitant de contourner le continent sud-américain.

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Des restrictions ont déjà été mises en place depuis la fin du mois de juillet. Le nombre de navires autorisés chaque jour a diminué de 40 à 32, et leur tirant d'eau (la hauteur de la partie immergée du bateau) a été réduit à 44 pieds (13,4 mètres).

« Aujourd'hui, nous prévoyons (de prolonger ces mesures) pour un an, à moins qu'en septembre, octobre et novembre de fortes pluies ne tombent dans le bassin versant du canal et remplissent les lacs », a déclaré Ilya Espino, administratrice adjointe du canal. Cette annonce doit permettre aux clients du canal de mieux « planifier » leurs futurs passages, a-t-elle ajouté.

Embouteillages de navires

Conséquences de ces restrictions : des embouteillages spectaculaires de navires, patientant, de part et d'autre du canal, pour pouvoir traverser. Jeudi 24 août, ce sont 130 bateaux qui attendaient de pouvoir emprunter le canal. Et ce nombre est monté jusqu'à 160 courant août.

« Nous gérons facilement une file d'attente de 90 navires », mais « 130 ou 140, cela nous pose des problèmes et entraîne des retards », admet Ilya Espino.

Le temps d'attente a quant à lui grimpé en flèche. Auparavant de trois à cinq jours, il a atteint jusqu'à 19 jours pour revenir à 11 ce vendredi 25 août. La crise a même poussé le président colombien, Gustavo Petro, à estimer que le canal était fermé, ce que son homologue panaméen a réfuté.

« Nous avons des restrictions au Panama comme nous en avons déjà eues, mais le canal n'est pas fermé, ce n'est pas vrai », a rétorqué mercredi 23 août Laurentino Cortizo.

Un risque pour le commerce mondial

Or, l'allongement du temps d'attente des navires peut avoir un impact majeur sur le commerce mondial. Pas moins de 6% du commerce maritime mondial passe par le Canal de Panama : les principaux pays l'utilisant sont les États-Unis, la Chine et le Japon.

Actuellement, la diminution du tirant d'eau se traduit par une baisse de la capacité de chargement de chaque navire. L'Autorité du canal prévoit que le nombre de tonnes de marchandises transitant par l'isthme sera « inférieur à 500 millions » pour 2024. En comparaison, 518 millions de tonnes de marchandise étaient passées par le canal en 2022.

Cette réduction du passage de marchandises entraîne une réduction des revenus que le Panama retire du paiement des péages par les porte-conteneurs. Les autorités en charge du canal anticipent une baisse de revenus d'environ 200 millions de dollars, sur un total de chiffres d'affaires des péages qui avait atteint l'an dernier plus de 3 milliards de dollars.

Ilya Espino a toutefois voulu être rassurante. « C'est une situation qui va durer un an, donc je ne pense pas que ça puisse être pire que ce que nous avons connu lors de la pandémie de Covid-19 », a-t-elle tenu à tempérer.

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Trouver de l'eau pour plus de 2 millions d'habitants

Au-delà de l'aspect économique, un enjeu humanitaire se pose. En effet, l'eau utilisée pour permettre le passage des bateaux est nécessaire à la survie de plus de 2 millions d'habitants. De l'eau de pluie est actuellement indispensable pour déplacer les navires dans les écluses (jusqu'à 26 mètres au-dessus du niveau de la mer), afin qu'ils puissent traverser la chaîne de montagnes continentale de l'isthme. Pour chaque bateau, il est nécessaire de déverser environ 200 millions de litres d'eau douce, que le canal obtient d'un bassin hydrographique formé par les lacs Gatún et Alajuela.

Or, non seulement ce bassin pâtit en ce moment du manque de pluies, mais en plus il doit continuer à pouvoir approvisionner en eau potable la moitié des 4,2 millions d'habitants du pays. Pour trouver une solution viable, les responsables du canal mènent en ce moment des études pour trouver de nouvelles sources d'eau.

« Nous devons trouver des solutions pour pouvoir continuer à être une voie de première importance du commerce international. Si nous ne nous adaptons pas, nous allons mourir », a récemment déclaré l'administrateur du canal, Ricaurte Vásquez.

(Avec AFP)

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Commentaires 8
à écrit le 27/08/2023 à 11:46
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En regardant rapidement une carte topographique, on voit que la situation est loin d'être désespérée. Le Panama peut construire d'autres retenues d'eau en amont du lac Gatun et peut aussi condamner des khors du lac Gatun. Evidemment, tout investissem...

à écrit le 25/08/2023 à 18:42
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Le Syndrome du Canal du Midi.

à écrit le 25/08/2023 à 16:16
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Et si la vidange de ces gigantesques écluses se faisaient en vidangeant vers l'amont..

le 25/08/2023 à 20:02
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??????

le 27/08/2023 à 13:24
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Impossible pour vidange faut déclinite…or celle ci va de l amont à l aval donc de l entrée vers la sortie , le passage devant le canal actuellement n a plus qu une profondeur à 2 mètres… celui de Suez commence à avoir le même problème … c est pas ...

à écrit le 25/08/2023 à 15:17
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500 millions au lieu de 518 millions...En effet c'est une catastrophe pour le commerce mondial...Vive la fuite en avant !

le 27/08/2023 à 13:20
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Le délai d attente devant le canal est de 6 mois donc ça va se cumuler … faut voir plus loin que ça propre compréhension depuis sa bulle …. c eSt comme météo et climat : le 1 er est une photo le 2 eme une tendance de fond .. selon vous qu’ est ...

le 27/08/2023 à 13:20
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Le délai d attente devant le canal est de 6 mois donc ça va se cumuler … faut voir plus loin que ça propre compréhension depuis sa bulle …. c eSt comme météo et climat : le 1 er est une photo le 2 eme une tendance de fond .. selon vous qu’ est ...

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