Smart City : une réponse (aussi) pour les pays en développement

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(Crédits : Fotolia)
Très à la mode en Europe, le concept de Smart City pourrait également offrir une réponse aux défis urbains des pays en développement. Une tribune rédigée par Maxence Bocquel et Sylvain Hippolyte, consultants chez Yélé Consulting.

En 2050, la proportion de la population mondiale vivant en milieu urbain devrait atteindre 66% contre 54% en 2014. Ce phénomène d'urbanisation sera d'autant plus significatif dans les pays les moins développés, pour lesquels la population urbaine représentera 50% en 2050, alors qu'elle n'est que de 31% actuellement.

Les défis urbains des pays en développement

L'attrait des populations pour les zones urbaines s'explique par l'activité économique et les opportunités d'emploi qu'elles concentrent : 80% de l'activité économique à l'échelle mondiale se développe dans les villes. L'exode rural et la croissance soutenue des populations urbaines et périurbaines complexifient les challenges à relever pour les villes. On peut notamment citer les contraintes liées à leur approvisionnement en ressources et à l'élimination de leurs déchets. Bien que l'urbanisation soit reconnue comme un moteur de développement économique et social, elle s'accompagne de forts impacts environnementaux, aussi bien aux niveaux local que mondial, tels que l'assèchement des zones humides, l'extraction de matériaux de construction en grandes quantités, la pollution des eaux ou la pollution atmosphérique. Les villes sont ainsi à l'origine de 80% des émissions de gaz à effet de serre et représentent 75 % de la consommation mondiale d'énergie.

Contrairement aux pays développés, dont la population urbaine devrait croître plus modérément et qui disposent de solides infrastructures existantes, les pays en développement vont devoir déployer rapidement de nouvelles infrastructures efficaces et flexibles pour répondre aux évolutions démographiques de leurs territoires. Une urbanisation rapide et mal maîtrisée - ne mettant pas en regard des besoins des habitants les infrastructures et la gouvernance adéquates - risque en effet de s'accompagner d'un accroissement de l'extrême pauvreté urbaine et, dans certains cas, du développement ou de l'extension accélérée de bidonvilles. Des efforts de planification seront donc indispensables pour assurer aux populations la fourniture de services essentiels, tels que les accès à l'énergie, à l'eau, au traitement des déchets, au logement, à la santé et aux transports, tout en maîtrisant les impacts sociaux et environnementaux associés.

Les villes des pays en développement devront ainsi monter en compétence sur une large palette de problématiques (énergie, transport, etc.). La transition vers des villes plus communicantes et plus durables, s'appuyant sur de nouvelles méthodes d'aménagement et de gestion de l'espace urbain, peut constituer un levier clé pour relever ces défis.

Le développement des Smart Cities : une réponse possible

Le concept de Smart City a vu le jour avec les évolutions rapides observées dans le domaine des Nouvelles Technologies de l'Information et de la Communication (NTIC), qui offrent la possibilité de déployer à coûts maîtrisés des solutions performantes pour rendre les infrastructures urbaines plus communicantes (pilotage de l'éclairage public, télérelève des compteurs d'énergie, etc.). De nombreuses définitions de la Smart City coexistent, donnant une importance plus ou moins marquée à la composante technologique.

Les expérimentations Smart City bénéficiant actuellement de la plus grande visibilité se déroulent en Europe, aux États-Unis, en Asie et au Moyen-Orient. Ces projets promeuvent la vision d'une ville intelligente s'appuyant sur des investissements significatifs, requis par le déploiement de solutions de hautes technologies, et sur une implication renforcée des différents acteurs de l'espace urbain, dont les habitants. Cette approche très demandeuse en capitaux peut sembler moins adéquate pour les villes de pays en développement, et notamment celles ayant des capacités budgétaires limitées. Les financements nationaux et locaux pourraient cependant être complétés par des sources externes, bailleurs de fonds internationaux ou investisseurs étrangers.

L'acceptabilité sociale des changements constitue également un point critique du développement des Smart Cities dans les pays en développement. En effet, dans des pays où les structures décisionnelles sont historiquement centralisées et où les niveaux de corruption sont parfois élevés, la population peut se montrer méfiante vis-à-vis des pouvoirs publics. Il existe alors un risque important que les habitants ne voient dans la Smart City qu'un moyen pour les politiques et les industriels de justifier de lourds investissements servant avant tout leurs intérêts propres. La mise en œuvre d'une gouvernance associant la population à la conception de la ville représente ainsi un enjeu clé pour assurer une planification adaptée à ses attentes, en particulier quant à l'amélioration de la qualité de vie.

Etant donné les défis financiers et sociaux soulevés, la pertinence de la promotion et de l'application du concept de Smart City dans le contexte des pays en développement peut être questionnée. Au premier abord, l'évolution vers les Smart Cities semble donc plus ardue pour les villes des pays en développement. En réalité, l'adaptation des infrastructures urbaines existantes requise dans les pays développés pour la mise en place de solutions innovantes engendre une complexité et des coûts d'intégration conséquents. A contrario, les pays en développement peuvent plus facilement déployer de nouvelles technologies au sein de leurs environnements urbains moins contraints par le poids de l'existant. Cette flexibilité confère un atout essentiel à leurs villes pour opérer le saut technologique vers la Smart City. Sur le volet énergétique, les pays en développement pourraient par exemple développer directement des infrastructures de type Smart Grids adaptées à leurs enjeux locaux, sans avoir auparavant bâti des réseaux électriques robustes desservant l'ensemble de leurs territoires. Une dynamique similaire a déjà été observée dans le domaine de la téléphonie, où l'Afrique n'a pas attendu un taux de pénétration élevé des solutions filaires pour négocier le tournant vers le mobile.

Au-delà de l'angle technologique, l'importance des paramètres culturels et sociaux dans la mise en œuvre de la Smart City implique que les particularités locales soient placées au cœur des préoccupations de la ville. Les modèles retenus par les villes de pays en développement ne peuvent ainsi se calquer sur ceux expérimentés dans les pays les plus riches. La déclinaison du concept de Smart City deviendra alors un moyen de répondre aux besoins des populations tout en maîtrisant certains des risques majeurs inhérents à un développement urbain miné par une mauvaise planification : dégradation des services publics, développement de bidonvilles, pollution accrue, augmentation du chômage, de la pauvreté et de l'insécurité, etc.

Des initiatives d'utilisation de nouvelles technologies permettant de renforcer la qualité des services rendus aux habitants (énergie, transport, logement, santé, etc.) ont déjà émergé dans certains pays. Bien qu'encore marginales, elles montrent que des solutions « smart » peuvent dès aujourd'hui contribuer à l'amélioration des conditions de vie dans les villes de pays en développement.

On citera par exemple la solution de cartographie open source utilisée pour le mapping du bidonville de Tandale en Tanzanie. Ou bien encore l'application de télésanté e-health expérimentée au Brésil. Son concept repose sur la fourniture de services de santé dans des zones urbaines pauvres, mal desservies par les transports en commun et faiblement pourvues en infrastructures médicales.

Privilégier une approche pragmatique et tenir compte des spécificités locales

Les villes des pays en développement peuvent s'inspirer du concept de Smart City pour exploiter pleinement le potentiel des NTIC au service de la gestion de leur espace urbain et de la qualité de vie de leurs citoyens. Une approche pragmatique tenant compte des spécificités locales est possible, et nécessaire : une smart city africaine ne ressemblera donc pas à une smart city européenne ou américaine !

Malgré la disparité des contextes et des besoins, la transition vers des villes plus intelligentes peut constituer une solution de premier plan pour permettre aux pays en développement de répondre aux défis résultant de la croissance de leurs populations urbaines. Ces pays, bénéficiant d'une inertie moindre dans leurs infrastructures et organisations, représentent en effet un terrain propice à une mutation rapide. La prise en compte des contraintes financières et l'association des populations aux processus décisionnels seront des facteurs clés pour concrétiser cette évolution et en faire une réussite.

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A propos des auteurs

Fondée en 2010, Yélé Consulting est l'entité Conseil en France du groupe Yélé. Cabinet centré sur le secteur de l'énergie, Yélé Consulting accompagne ses clients sur l'ensemble des phases de leurs projets de transformation métier et technologique, de la réflexion stratégique à la mise en œuvre de solutions.

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